L'économie chinoise ne peut pas supporter plus longtemps la politique COVID zéro

Un manifestant gît par terre après avoir été réprimé lors d'une manifestation contre les restrictions à la maladie à coronavirus (COVID-19) en Chine, lors d'une commémoration pour les victimes d'un incendie à Urumqi (Reuters)

Toutes les entreprises n'ont pas lutté à l'ère du Covid zéro en Chine . Andon Health , une société cotée à Shenzhen qui fabrique des tests Covid et des dispositifs médicaux, par exemple, a affiché une augmentation de 32 000 % de son bénéfice net au troisième trimestre de l'année , par rapport à la même période en 2021, car elle produisait des dispositifs de test pour la Chine . et l'Amérique . Les 35 plus grandes entreprises productrices de tests Covid-19 ont réalisé un chiffre d'affaires de 150 milliards de yuans (21 milliards de dollars américains) au premier semestre 2022, créant une nouvelle génération de magnats de la pandémie.

Mais en dehors du complexe industriel Covid de la Chine , l'économie souffre . Les fermetures et les restrictions de mouvement onéreuses ont sapé la confiance des consommateurs et la croissance économique. Au cours des quinze derniers jours, ils ont inspiré des manifestations à travers le pays, les tensions s'intensifiant au cours du week-end. Le 27 novembre, les jeunes des rues de Shanghai ont rejeté la perspective de contrôles et de confinements sans fin, scandant : « Nous ne voulons pas de tests Covid ; nous voulons la liberté ».

Les effets économiques de la tentative de la Chine de se débarrasser du virus n'ont jamais été aussi clairs. La circulation des personnes a été sévèrement restreinte. Au cours de la semaine du 14 novembre, alors que les cas de coronavirus augmentaient, le nombre de vols intérieurs a chuté de 45 % d'une année sur l'autre. Les trois plus grandes compagnies aériennes chinoises ont perdu conjointement 74 milliards de yuans au cours des neuf premiers mois de 2022 . Selon Macquarie , une banque d'investissement australienne, le trafic du métro dans les 10 plus grandes villes de Chine a diminué de 32 % en glissement annuel. Les recettes au box-office, indicateur de la volonté des gens de quitter leur domicile, ont chuté de 64%. Seuls 42% des cinémas chinois étaient ouverts le 27 novembre. Certains des plus grands cinémas ont complètement fermé.

Selon un indice compilé par Nomura , une banque d'investissement japonaise, les fermetures ont eu lieu dans des villes qui représentent un quart du PIB chinois , dépassant le précédent record d'un cinquième à la mi-avril, lorsque Shanghai a été verrouillée. Le taux de chômage des jeunes en Chine a atteint un record en juillet, à 19,9 %. Une jauge du trafic de fret routier au cours de la semaine précédant le 25 novembre était de 33% inférieure au niveau d'il y a un an.

Alors que les infections à Covid atteignent des niveaux sans précédent, les décideurs économiques tentent de dynamiser l'économie. La Banque centrale a annoncé une réduction des ratios de réserves obligatoires des prêteurs. Les technocrates tentent de redonner vie et confiance au marché immobilier chinois, dont les ventes ont chuté au cours de l'année écoulée. Les mesures d'assouplissement annoncées à la mi-novembre ont cherché à aider les développeurs en difficulté à accéder au crédit afin qu'ils puissent continuer à construire. Le sentiment devrait s'améliorer un peu avec le temps. Mais la poursuite des fermetures et la morosité de la confiance des consommateurs risquent d'empêcher les acheteurs potentiels de faire leurs achats. Et les perspectives de l'économie dans son ensemble en 2023 semblent de plus en plus sombres.

Éloigner Covid semblait être un bon plan. Alors que le reste du monde souffrait de la propagation apparemment imparable de nouvelles variantes en 2021, la Chine semblait avoir largement retrouvé une vie normale. Leurs décès liés au covid ne représentent qu'une petite fraction des décès liés au covid subis dans le reste du monde. Mais alors même que d'autres endroits ont appris à vivre avec le virus en 2022, la politique anti- Covid de la Chine , à commencer par le verrouillage de Shanghai , le principal centre d'affaires du pays, a semblé complètement désorganisée et répressive . Les citoyens ont été soumis à des tests sans fin. Les entreprises et les zones résidentielles peuvent être fermées sans préavis. Les déplacements entre les villes et les provinces sont devenus onéreux, chaque gouvernement local appliquant sa propre version des restrictions de Covid .

Les rumeurs de réouverture font rage depuis des semaines, faisant monter en flèche les actions chinoises. Le 11 novembre, le gouvernement central a publié une liste de 20 mesures visant à assouplir diverses restrictions, telles que la suppression du besoin de contacts secondaires pour la mise en quarantaine et la réduction de la quarantaine des voyageurs entrants de sept à cinq jours. Ces mesures ont été accueillies par les marchés boursiers comme un signe que la Chine prévoyait d'éliminer progressivement Covid . Mais les dirigeants chinois n'avaient pas l'intention d'envoyer un tel signal. Au lieu de cela, l'assouplissement n'était rien de plus qu'un ajustement politique, probablement destiné à le rendre plus supportable pendant une période plus longue. Et même ainsi, les assouplissements ont été appliqués de manière inégale. Alors que le nombre de cas a augmenté dans de nombreuses villes, les autorités locales ont de nouveau décrété des fermetures radicales et arbitraires.

Avec la pression exercée sur de nombreux fronts, les dirigeants de Pékin doivent faire face à l'idée qu'ils finiront par perdre le contrôle à la fois du virus et de la patience du public . La voie à suivre est trouble. Peu d'analystes pensent que la Chine se prépare à une réouverture imminente. Au lieu de cela, beaucoup voient une période de troubles et de douloureux faux pas politiques à venir. Pendant au moins les quatre prochains mois, ou jusqu'après une grande réunion politique en mars, les dirigeants de Pékin devraient s'en tenir à la politique Covid-zéro alors qu'ils tentent d'affiner leurs méthodes. Cette situation pourrait perdurer jusqu'à une bonne partie de 2023 si les autorités du gouvernement central ne parviennent pas à élaborer une stratégie de sortie.

Dans ces conditions, les perspectives économiques sont sombres . Les fermetures d'entreprises, de zones résidentielles et même de quartiers entiers devraient se poursuivre, bien que des fermetures complètes de la ville puissent être évitées. Les responsables locaux peuvent le faire sans annoncer officiellement les fermetures, dans le but de donner l'impression de maintenir les nouvelles mesures d'assouplissement. Cela ne fera qu'ajouter à la confusion. Bon nombre des problèmes actuels des compagnies aériennes et des sociétés cinématographiques risquent de perdurer et de se répercuter sur d'autres entreprises axées sur les consommateurs.

Les entreprises multinationales peuvent s'attendre à des perturbations continues . Et les consommateurs américains achetant un nouveau téléphone seront également testés pour le Covid zéro . La fermeture récente d'une usine chinoise qui assemble des iPhones a provoqué de graves perturbations pour Apple . L'usine, qui emploie 200 000 personnes et appartient à la société taïwanaise Foxconn , a subi une épidémie en octobre qui a forcé une fermeture partielle. La nourriture a commencé à se faire rare. Les ordures se sont accumulées. Début novembre, de nombreux employés ont pris la fuite, sautant par-dessus les murs et marchant sur les autoroutes pour tenter de rentrer chez eux.

Pour résoudre la pénurie de main-d'œuvre, les responsables de la province du Henan , où se trouve l'usine, se sont tournés vers des responsables de bas niveau du Parti communiste pour commencer à doter en personnel les lignes de production alors que Foxconn tente d'embaucher davantage de travailleurs. La production devrait rester insuffisante.

Il y a aussi la possibilité d'une année 2023 encore plus compliquée, dans laquelle les cas débordent et les autorités sont obligées d'abandonner la politique Covid-zéro . De nombreux observateurs de la Chine ont été attirés par les perspectives d'une fin - planifiée ou forcée - de la politique. Certains ont imaginé que le pays passerait de son état sclérosé actuel à la normalité, avec une interruption minimale entre les deux phases. Cette perspective rose ne tient pas compte de ce qui pourrait devenir l'un des plus grands bouleversements de santé publique au monde ces derniers temps : une énorme résurgence de cas dans une population presque entièrement nouvelle pour le virus .

Cette période pourrait inclure un ralentissement général de l'activité commerciale. Les commerçants et les acheteurs pouvaient choisir de s'abriter chez eux. Les usines pourraient temporairement cesser de fonctionner à mesure que les infections se propagent dans les usines de production. La confusion politique et les incohérences entre les comtés, les villes et les provinces pourraient paralyser les chaînes d'approvisionnement pendant des semaines. Certains responsables locaux, qui ont été formés au cours des trois dernières années pour éviter à tout prix les cas de coronavirus, auraient probablement recours à des verrouillages secrets pour ralentir la propagation . Ces conditions, si la transmission du virus se produit assez rapidement, pourraient durer au moins un quart. Ting Lu de Nomura affirme que les régions couvertes par des fermetures pendant cette phase pourraient représenter jusqu'à 40 % du PIB, avec une production en baisse pendant un quart ou deux.

Même si la Chine mettait immédiatement fin au Covid zéro , les effets économiques positifs ne se feraient probablement pas sentir avant 2024, selon les analystes du cabinet de conseil Capital Economics . La période intermédiaire serait une période de turbulence et d'instabilité. La croissance serait faible et selon la manière dont les autorités locales appliquent les restrictions de Covid , les manifestations pourraient bien se poursuivre.

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