Comment sont les écouvillons nasaux qui pourraient détecter des virus inconnus avant que des épidémies ne soient générées ?

Des tests à partir de prélèvements nasaux permettent de détecter si une personne a une infection virale. Mais ils ne détectent pas les virus émergents/REUTERS/Stephane Mahe

Comme pour le coronavirus qui cause le COVID , des agents pathogènes potentiellement dangereux peuvent émerger et se propager entre les humains bien avant que le système de surveillance de la santé publique ne puisse les détecter.

Une équipe de chercheurs de différents départements de l'université de Yale, aux États-Unis, a découvert un biomarqueur qui pourrait être utile pour décrire plus rapidement des virus inconnus, avant même que l'agent pathogène ne circule massivement dans une communauté.

Un biomarqueur est une substance utilisée comme indicateur d'un état biologique ; et il peut être un indicateur de processus biologiques normaux, de processus pathogènes ou de réponses pharmacologiques à une intervention thérapeutique. Dans le cas des recherches menées par les scientifiques de Yale, ce marqueur permet de détecter des virus qui n'ont pas été identifiés auparavant.

Des chercheurs aux États-Unis ont découvert qu'une molécule du système immunitaire humain pouvait être utilisée comme biomarqueur pour découvrir des virus encore inconnus / Dossier

Les chercheurs ont découvert que le biomarqueur peut être pris en compte lors du test des écouvillons nasaux. Il est identifié grâce à la présence d'une seule molécule du système immunitaire et ainsi des virus furtifs non identifiés peuvent être découverts, comme le rapporte la revue spécialisée Lancet Microbe .

"Trouver un nouveau virus dangereux, c'est comme chercher une aiguille dans une botte de foin", a déclaré Ellen Foxman, professeur agrégé de médecine de laboratoire et d'immunobiologie et auteur principal de l'étude. "Nous avons trouvé un moyen de réduire considérablement la taille de la botte de foin", a-t-il souligné.

Les agents de santé publique travaillant dans la surveillance des agents pathogènes se tournent généralement vers quelques sources pour détecter les signes avant-coureurs de maladies émergentes. Ils étudient les virus émergents chez les animaux qui peuvent transmettre une infection à l'homme.

Le coronavirus à l'origine de la pandémie circulait en Chine en 2019 sans être détecté par la surveillance de la santé publique / (AP Photo/Andrew Braun)

Mais il est difficile de déterminer laquelle des centaines, voire des milliers, de nouvelles variantes virales représente un réel danger. Et ils recherchent des épidémies de maladies respiratoires inexpliquées, c'est ainsi que le coronavirus SARS-Cov-2 qui cause le COVID a été découvert en Chine.

Au moment où une éclosion d'un nouveau virus se produit et qu'il est détecté, il peut être trop tard pour contenir sa propagation. L'agent pathogène aurait pu circuler et de nombreuses personnes pourraient être touchées.

Pour la nouvelle étude, Foxman et son équipe ont examiné une observation faite dans leur laboratoire en 2017, qui, selon eux, pourrait fournir un nouveau moyen de surveiller les agents pathogènes inattendus.

Le biomarqueur découvert par les scientifiques américains est une protéine antivirale unique produite par les cellules tapissant les voies nasales. (iStock)

Des écouvillons nasaux sont généralement prélevés sur des patients suspects d'infections respiratoires et testés pour les caractéristiques spécifiques de 10 à 15 virus connus. La plupart des tests reviennent négatifs.

Mais l'équipe de Foxman a observé en 2017 que quelques écouvillons testés négatifs pour les virus "généralement suspectés" continuaient de montrer des signes d'activation des défenses antivirales. Ce résultat indiquait la présence d'un virus. Le signe révélateur était un niveau élevé d'une seule protéine antivirale produite par les cellules tapissant les voies nasales.

S'appuyant sur cette découverte, les chercheurs ont appliqué des méthodes de séquençage génétique à d'anciens échantillons contenant la protéine. Dans l'un des échantillons, ils ont trouvé un virus de la grippe inattendu, appelé grippe C.

Les chercheurs ont testé le test des biomarqueurs sur des échantillons de patients prélevés en 2020 et ont trouvé des cas de COVID qui n'avaient pas été détectés par les tests de routine/Fichier

Les chercheurs ont également utilisé cette même stratégie consistant à retester d'anciens échantillons pour rechercher des cas manquants de COVID-19 au cours des deux premières semaines de mars 2020. Bien que des cas de virus soient apparus dans l'État de New York vers ces mêmes dates, les tests qu'ils n'étaient pas disponible jusqu'à des semaines plus tard.

Des centaines d'échantillons d'écouvillonnage nasal prélevés sur des patients de l'hôpital de Yale-New Haven pendant cette période avaient échoué aux tests courants pour le virus. Lorsqu'ils ont été testés pour le biomarqueur du système immunitaire, la grande majorité de ces échantillons n'ont montré aucune trace d'activité du système de défense antiviral.

Mais quelques-uns l'ont fait. Parmi eux, l'équipe a trouvé quatre cas de COVID-19 qui n'avaient pas été diagnostiqués à l'époque. Les résultats révèlent que les tests de détection de la protéine antivirale produite par le corps humain peuvent aider à identifier les prélèvements nasaux les plus susceptibles de contenir des virus inattendus. Autrement dit, cette protéine antivirale peut être utilisée comme biomarqueur.

Le test nasal qui recherche le biomarqueur pourrait être utilisé à grande échelle. Lorsque le biomarqueur est détecté, l'échantillon serait analysé par séquençage génomique plus en profondeur/REUTERS/Stephane Mahe

En dialogue avec Infobae , le biologiste moléculaire Maximiliano Juri Ayub, de l'Institut multidisciplinaire Conicet pour la recherche biologique de San Luis, a estimé que la découverte des scientifiques de Yale est "particulièrement intéressante pour détecter d'éventuels nouveaux virus ou déduire une infection si elle n'a pas été transportée". "le diagnostic". Les chercheurs - a-t-il commenté - proposent d'utiliser une protéine du système immunitaire humain comme prédicteur d'infection virale pour les patients présentant des symptômes.

Cela peut être réalisé même si les tests pour les virus respiratoires connus sont négatifs. Plus précisément, l'étude du biomarqueur peut permettre aux chercheurs d'affiner la recherche d'agents pathogènes inattendus. Cette avancée rend possible la surveillance des virus inattendus à l'aide d'écouvillons collectés lors des soins de routine aux patients, selon les chercheurs.

Les échantillons portant le biomarqueur peuvent être testés avec des méthodes génétiques plus sophistiquées pour identifier les agents pathogènes inattendus ou émergents circulant dans la population de patients et déclencher une réponse de la communauté des soins de santé.

Les scientifiques Nagarjuna Cheemarla et Jason Bishai, également de l'Université de Yale, sont co-auteurs principaux de l'article. Amelia Hanron et Joseph Fauver ont également contribué. Ils ont été soutenus par des subventions des National Institutes of Health, de la Hartwell Foundation, de la Gruber Foundation, des Mercatus Center Rapid Grants for COVID-19 Research et du Huffman Family Fund.

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