Chiens viverrins : tous les détails de l'animal que l'OMS indique comme origine possible de la pandémie

Une équipe d'experts en virus a trouvé des données génétiques sur un marché de Wuhan, en Chine, reliant le coronavirus aux chiens viverrins qui y sont vendus / File

L'origine de la pandémie de COVID-19 fait encore débat. Maintenant, un scientifique français et ses collègues ont trouvé des données génétiques qui étaient auparavant inconnues. Ils contribuent à étayer l'hypothèse selon laquelle des animaux infectés par le coronavirus auraient déclenché la pandémie.

L'analyse a suggéré que certains échantillons testés positifs pour le coronavirus collectés au marché des fruits de mer de la ville de Wuhan , en Chine, contenaient de l'ADN ou de l'ARN de chiens viverrins . C'est un petit animal robuste originaire d'Asie et semblable au renard .

L'enquête est menée par Florence Débarre, qui a trouvé des données génétiques jusque-là non divulguées. La semaine dernière, l'experte a souligné que son étude n'était pas encore terminée.

Les données génétiques ont été extraites d'écouvillons prélevés sur et autour du marché de gros des fruits de mer de Huanan à partir de janvier 2020, peu de temps après que les autorités chinoises ont fermé le marché, soupçonnées qu'il était lié à l'apparition d'un nouveau virus (REUTERS/Aly Song/File)

Les chercheurs ont présenté les résultats la semaine dernière au Groupe consultatif scientifique sur l'origine des nouveaux agents pathogènes ( SAGO ), un groupe d'experts convoqué l'année dernière par l'Organisation mondiale de la santé ( OMS ).

Débarre est spécialisé en biologie évolutive et travaille au Centre national de la recherche scientifique (CNRS). Il a mis au jour les données constituées de séquences génétiques publiées dans GISAID, une base de données virologique, qui avaient été téléchargées par des chercheurs chinois.

L'équipe chinoise avait prélevé des échantillons environnementaux sur le marché de gros des fruits de mer. Malgré son nom, le marché vendait également divers mammifères pour se nourrir.

Maintenant, les chiens viverrins sont dans la ligne de mire . On les appelle ainsi parce qu'ils ont des marques sur le visage qui les font ressembler à des ratons laveurs. Ces derniers, en revanche, sont originaires d'Amérique. Aujourd'hui, la population de chiens viverrins est répandue dans certains pays européens, après avoir été accidentellement relâchée ou s'être échappée.

Dans les échantillons testés positifs pour le coronavirus, du matériel génétique appartenant à plusieurs animaux a été trouvé, y compris de grandes quantités correspondant à celles du chien viverrin. REUTERS/Thomas Peter

Ils sont omnivores et se nourrissent naturellement d'insectes, de rongeurs, d'amphibiens, d'oiseaux, de poissons, de mollusques et de charognes, ainsi que de fruits, de noix et de baies.

La Royal Society for the Prevention of Cruelty to Animals, qui est une organisation caritative basée au Royaume-Uni qui promeut le bien-être des animaux, avait déjà averti qu'un chien viverrin ne convient pas comme animal de compagnie , car ses besoins ne peuvent tout simplement pas être satisfaits dans une maison typique.

"Nous déconseillons fortement d'en acheter ou d'en garder un comme animal de compagnie", a noté l'organisation. Au Royaume-Uni, il existe des restrictions légales strictes sur la propriété, la vente, la prise en charge et l'élevage de chiens viverrins, car ils constituent une menace pour la faune indigène.

Les chiens viverrins sont également très malodorants car ils utilisent l'odorat pour communiquer entre eux. "Ce qui n'est pas la meilleure qualité pour un animal de compagnie", selon l'organisation.

Une organisation de protection des animaux recommande depuis des années de ne pas acheter ou garder de chiens mapuche comme animaux de compagnie car ce sont des animaux sauvages et dégagent une mauvaise odeur (avec la permission d'Eddie Holmes)

L'espèce a été élevée pour sa fourrure. La Chine est l'un des principaux producteurs de fourrure de chien viverrin . En 2014, le pays a produit plus de 14 millions de peaux, 100 fois plus que l'Europe.

Ils sont également vendus pour leur viande sur les marchés d'animaux vivants. Ils ont été vendus sur le marché de gros des fruits de mer de Huanan jusqu'en novembre 2019 au moins, selon les rapports de certains chercheurs.

Pour le moment, l'hypothèse selon laquelle les chiens viverrins auraient pu être des animaux ayant transmis le coronavirus à l'homme n'est pas corroborée. Ce qui existe, ce sont des expériences en laboratoire qui ont montré que les chiens viverrins sont sensibles et capables de transmettre le coronavirus . Cependant, cela ne signifie pas qu'ils sont le réservoir naturel du virus.

Même si les chiens viverrins du marché de Wuhan étaient infectés (il existe également des preuves photographiques datant d'avant 2020), ils auraient pu être un hôte intermédiaire : ils auraient pu attraper le virus sur des chauves-souris ou d'autres espèces.

Il est possible que certaines espèces de chauves-souris aient été des réservoirs du coronavirus et l'aient transmis aux chiens viverrins en Chine. Mais ce n'est pas encore prouvé (Getty Images)

Les chiens viverrins et les chauves-souris étaient courants dans (et autour) certaines des fermes qui approvisionnaient le marché, ont noté les scientifiques.

Un scénario similaire s'est peut-être produit il y a deux décennies avec l'émergence du SRAS. En 2003, des scientifiques ont trouvé des preuves de civettes palmistes et de chiens viverrins infectés sur un marché d'animaux vivants à Shenzen, en Chine.

Cependant, des recherches ultérieures ont finalement indiqué que les chauves-souris étaient le réservoir naturel du virus qui cause le virus. À cette occasion, les chiens viverrins semblent avoir été des hôtes intermédiaires.

Les résultats suggèrent que des animaux, tels que des chiens viverrins, étaient présents sur le marché peu avant son expulsion le 1er janvier 2020, dans le cadre des mesures de santé publique prises par les autorités chinoises. Ces résultats fournissent des indices potentiels pour identifier les hôtes intermédiaires du SRAS-CoV-2 et les sources potentielles d'infections humaines sur le marché.

Pour Jonathan Stoye, virologue et chef de groupe au Francis Crick Institute de Londres, la découverte liée aux chiens viverrins ne met toujours pas fin au débat sur l'origine du COVID-19 / Archive

Le Dr Jonathan Stoye, virologue et chef de groupe au Francis Crick Institute de Londres, a déclaré: "La découverte de chiens viverrins infectés par le Sars-CoV-2 renforce la plausibilité que les animaux de ferme infectés par le coronavirus aient été un maillon important dans la série d'événements qui conduit à la pandémie de Covid-19.

Mais il a également commenté: "Cependant, cela ne réfute pas les théories d'évasion en laboratoire: cela nécessiterait la preuve que ces animaux ont été infectés avant leur arrivée et leur exposition au marché des fruits de mer de Huanan, ce qui ne sera peut-être jamais possible."

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